Gilbert LaBine a contribué à façonner le cours de l'histoire mondiale lorsqu'en 1930, il a découvert la pechblende au Grand lac de l'Ours, dans les Territoires du Nord-Ouest.

En y découvrant le minerai qui donne le radium et l'uranium, LaBine a fait entrer le Canada dans l'ère atomique. Il est probablement l'un des rares prospecteurs canadiens de l'époque à avoir pu identifier le minerai de pechblende.

En grande partie autodidacte, LaBine, bien avant sa découverte historique de la célèbre mine d'uranium Eldorado à Great Bear, avait déjà tenté de se faire une place dans l'industrie minière canadienne, bien que ses efforts antérieurs de découverte et de développement de l'argent et de l'or n'aient pas porté beaucoup de fruits.

Né en 1890 près de Pembroke, en Ontario, LaBine est très tôt actif dans les champs d'argent de la région de Cobalt, dans la province, et connaît un succès modeste à l'époque des ruées vers l'or de Porcupine et de Kirkland Lake. Il prospecte dans les années précédant la Première Guerre mondiale avec des personnalités telles que Benny Hollinger, et prête main-forte à Harry Oakes lorsque ce dernier n'est encore qu'un jeune homme fraîchement débarqué d'Angleterre.

Mais LaBine et son frère Charles n'ont pas de chance avec un gisement d'or au lac Sesikenika, ni avec un autre gisement d'or dans le centre du Manitoba, où Charles et lui créent une société, Eldorado Gold Mines.

Bien que l'Eldorado Gold n'ait pas connu le succès escompté, il a permis à LaBine d'obtenir les fonds nécessaires pour aller plus loin et l'a conduit directement au Grand lac de l'Ours et à la nouvelle mine d'uranium d'Eldorado.

Ce voyage, avec son partenaire C.E. St Paul, est une épopée de difficultés humaines et de persévérance. L'exploitation réussie de la mine par LaBine et la construction d'une raffinerie à Port Hope, en Ontario, pour produire du radium et de l'uranium, alors inutilisable, constituent une autre bataille contre vents et marées.

Le minerai de radium/uranium d'Eldorado était si riche qu'il a permis de briser la mainmise sur le radium alors détenue par la Belgique. Mais le marché étant saturé et les stocks s'accumulant, la production à Eldorado a été suspendue jusqu'à l'avènement de la Seconde Guerre mondiale et la demande soudaine et urgente d'uranium - uranium utilisé pour produire la première bombe atomique, la bombe qui, à Nagasaki et Hiroshima, a mis fin à la guerre la plus dévastatrice de l'histoire.

Comme mesure de guerre, le gouvernement canadien avait arbitrairement exproprié la mine Eldorado en 1944, bien que LaBine ait continué à la gérer jusqu'en 1947.

Quelques années seulement après avoir découvert le grand gisement d'Eldorado, LaBine est retourné dans le centre du Manitoba où, en 1934, il a créé la société Gunnar Gold Mines, qui a produit de l'or avec succès pendant plusieurs années.

Puis, dans l'après-guerre, après que LaBine eut quitté l'exploitation d'Eldorado, désormais détenue par la Couronne, sa société Gunnar Gold a découvert un vaste gisement d'uranium dans le nord de la Saskatchewan, qui a lui aussi contribué de manière significative à la position prééminente et permanente du Canada en tant que producteur d'uranium.

LaBine méritait amplement le titre de Monsieur Uranium du Canada, et les honneurs lui ont été rendus de toutes parts. Il a été investi dans l'Ordre de l'Empire britannique en 1946, a reçu la très convoitée médaille Inco en 1957 et, en 1969, vers la fin de sa vie, a été fait membre de l'Ordre du Canada.

DÉCOUVRIR

Le géologue Arthur Thomas Griffis a véritablement mérité sa place d'honneur dans l'histoire minière du Canada. Il a découvert cinq gisements de fer pour la Compagnie minière IOC, un gisement de cuivre à la mine d'or McIntyre Porcupine et a mis en valeur un gisement de cuivre-zinc rentable près de Timmins (Ontario) pour la société Canadian Jamieson Mines.

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