Les avancées majeures dans le domaine de l'ingénierie métallurgique et du traitement des métaux peuvent être attribuées aux prouesses intellectuelles de quelques géants, et Keith Brimacombe est sans conteste l'un d'entre eux. En tant que chercheur, il a été le premier à appliquer la modélisation mathématique informatisée à l'analyse et à la conception de procédés permettant d'extraire les métaux de leurs minerais et de les convertir en produits utiles. Ses efforts ont conduit au développement de nouveaux procédés métallurgiques et à des avancées en matière de traitement qui ont permis à l'industrie des matériaux de réduire les coûts, de concevoir de nouveaux produits et d'améliorer la productivité et le contrôle de la qualité.

M. Brimacombe était un fervent défenseur de la coopération entre les universités et l'industrie et sa vision a contribué à faire du Canada un leader dans le traitement des métaux à valeur ajoutée. En tant qu'éducateur et conférencier, il a inspiré une nouvelle génération de professionnels à embrasser la révolution des matériaux et à gérer le changement technologique nécessaire pour la soutenir.

M. Brimacombe est né en Nouvelle-Écosse, a grandi en Alberta et a obtenu une licence en ingénierie métallurgique à l'université de Colombie-Britannique (UBC) en 1966. Il est retourné à l'UBC en tant que professeur assistant en 1970, après avoir obtenu son doctorat à l'Imperial College de Londres, en Angleterre. Il est devenu professeur titulaire en 1979.

À l'UBC, M. Brimacombe a mis en place un programme de recherche qui combinait avec un succès remarquable la modélisation mathématique avec des mesures en usine pilote et des essais en usine sur les métaux et les procédés de fabrication des matériaux. Avec l'aide des ordinateurs et des technologies de l'information, ses recherches ont parcouru les grands schémas de la production de métaux et ont mis en lumière des processus métallurgiques complexes couvrant à la fois les industries ferreuses et non ferreuses.

Brimacombe est devenu un leader mondial dans le domaine de la coulée continue. Ses recherches novatrices, lancées au début des années 1970, ont permis d'améliorer la conception et l'efficacité énergétique des machines de coulée continue, ainsi que la qualité du métal produit. Ses travaux ont été appliqués dans des aciéries en Amérique du Nord et à l'étranger. En 1975, il a collaboré à la mise au point d'un nouveau procédé de grillage de la molybdénite pour produire de l'oxyde de molybdène, utilisé comme agent d'alliage pour l'acier.

Brimacombe a développé des méthodes pour améliorer la productivité et réduire les coûts d'exploitation des convertisseurs Pierce-Smith utilisés dans le monde entier pour convertir le sulfure de cuivre/fer en cuivre. Parmi les autres réalisations notables, citons l'amélioration de la réduction des oxydes métalliques dans les scories afin de récupérer des métaux tels que le zinc, l'optimisation du fonctionnement des fours rotatifs utilisés dans le monde entier à de nombreuses fins, et le développement de mesures correctives pour la coulée directe de zinc par refroidissement, qui ont permis d'améliorer considérablement la qualité de la coulée.

Le rêve de M. Brimacombe de construire une installation de recherche de classe mondiale s'est concrétisé avec l'ouverture, en 1995, de l'Advanced Materials and Process Engineering Laboratory de l'UBC, d'une valeur de 21 millions de dollars. En 1997, il est devenu le PDG fondateur de la Fondation canadienne pour l'innovation, qui finance la recherche scientifique et technique au Canada. Il a également fait progresser les connaissances de l'industrie par le biais d'articles de recherche, de conférences données au Canada et dans le monde entier, et de sa participation à de nombreuses associations industrielles.

Brimacombe a reçu une reconnaissance mondiale pour ses efforts de pionnier et ses réalisations concrètes, notamment la médaille d'or du Canada en sciences et ingénierie. Il a également été fait officier de l'Ordre du Canada et membre de la Société royale du Canada.

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